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Afrique - 3 janvier 2022

Etats-Unis > Changement climatique: L’incendie du Colorado a brûlé au moins 9,4 milles au carrés (24 kilomètres carrés)

Le gouverneur du Colorado, Jared Polis, a qualifié dimanche l’incendie d' »horrible convergence » de rafales de vent destructrices qui ont frappé la région après l’hiver exceptionnellement sec et chaud.

By MARTHA BELLISLE

L’incendie de prairie d’hiver qui a explosé le long de front range du Colorado était rare, disent les experts, mais des événements similaires seront plus fréquents dans les années à venir à mesure que le changement climatique réchauffe la planète – aspirant l’humidité des plantes – les banlieues poussent dans les zones sujettes aux incendies et les gens continuent de déclencher des incendies destructeurs.

« Ces incendies sont différents de la plupart des incendies que nous avons vus dans l’Ouest, en ce sens qu’il s’agit de feux d’herbe et qu’ils se produisent en hiver », a déclaré Jonathan Overpeck,professeur à la School for Environment and Sustainability de l’Université du Michigan. « En fin de compte, les choses vont continuer à empirer à moins que nous arrêtions le changement climatique. »

Les flammes ont balayé jeudi les champs herbeux et les quartiers au nord-ouest de Denver frappés par la sécheresse à une vitesse alarmante, propulsés par des invités jusqu’à 105 mph (169 km/h). Des dizaines de milliers de personnes ont reçu l’ordre de fuir sans préavis.

« Je suis sortie de Whole Foods, qui se trouve à environ un demi-mile du point zéro, et j’ai eu l’impression de devoir sauter dans ma voiture et faire un saut pour ma vie alors que la fumée, le vent et les flammes à proximité engloutissaient la région », a déclaré Susie Pringle de Lafayette dans un courriel. « C’était effrayant! »

Deux personnes étaient portées disparues dimanche et au moins sept ont été blessées. Les responsables ont estimé que près de 1 000 maisons et autres bâtiments avaient été détruits.

L’incendie a brûlé au moins 9,4 milles carrés (24 kilomètres carrés). La cause fait toujours l’objet d’une enquête, mais les experts disent que ce  qui lui a permis de se propager si rapidement est clair.

« Avec de la neige au sol, cela ne se serait absolument pas passé comme cela s’est passé », a déclaré Keith Musselman, hydrologue de la neige à Boulder. « C’est vraiment l’herbe et le paysage sec qui ont permis à ce feu de sauter de longues distances en peu de temps. »

Trois ingrédients étaient nécessaires pour déclencher cet incendie : des carburants, un climat chaud et une source d’inflammation, a déclaré Jennifer Balch, spécialiste des incendies à l’Université du Colorado à Boulder. « Et puis vous ajoutez un quatrième ingrédient, le vent, et c’est là que c’est devenu un désastre. »

Les températures au Colorado entre juin et décembre ont été les plus chaudes jamais enregistrées, a déclaré Balch. Les herbes sont devenues épaisses parce qu’elles avaient un printemps humide, mais n’ont pas vu d’humidité jusqu’à ce que des rafales de neige arrivent vendredi soir.

Le gouverneur du Colorado, Jared Polis, a qualifié dimanche l’incendie d' »horrible convergence » de rafales de vent destructrices qui ont frappé la région après l’hiver exceptionnellement sec et chaud.

« Nous savons qu’avec le climat, nous sommes confrontés à des risques plus élevés », a déclaré Polis. « Ici même, en ville et en banlieue. »

Balch a déclaré que le Colorado est un paysage sec rempli de matériaux inflammables pendant une grande partie de l’année – « et ces morceaux de temps s’allongent avec le changement climatique ».

La leçon apprise tout au long de cet événement est que « l’interface entre les terres sauvages et les villes est beaucoup plus grande que nous ne le pensions », a déclaré Balch. Cela signifie qu’une zone plus large est menacée par les feux de forêt.

Cette zone frontalière – où les structures construites par les gens rencontrent des terres sauvages non aménagées sujettes aux incendies – a toujours été les contreforts, a-t-elle déclaré. Les pompiers de Boulder considèrent l’interface à l’ouest de Broadway – une route très fréquentée qui traverse le centre-ville. Mais l’incendie de jeudi s’est déclenché à l’est de cette ligne, à côté de milliers de maisons qui ont germé du côté est des Rocheuses depuis les années 1990, a déclaré Balch.

« Il y avait des tronçons entre Denver et Fort Collins qui n’avaient pas de développement, mais maintenant c’est comme une longue piste de développement continue », a déclaré Balch. « Et ces maisons sont construites avec des matériaux très inflammables – revêtement de bois, toiture en asphalte.

« Nous devons repenser complètement la façon dont nous construisons des maisons. »

L’autre changement important est de comprendre comment ces incendies commencent en premier lieu, a-t-elle déclaré.

« Il n’y a pas de source naturelle d’inflammation à cette période de l’année. Il n’y a pas d’éclair », a-t-elle déclaré. « Ce sera soit lié à l’infrastructure, soit d’origine humaine. »

« La façon dont nous vivons dans le paysage et nos activités quotidiennes nous rendent vulnérables », a-t-elle déclaré.

Au cours des deux dernières décennies, 97% des incendies de forêt ont été déclenchés par des personnes, selon une étude récente du Cooperative Institute for Research in Environmental Sciences de l’Université du Colorado, à Boulder. Les causes vont des accidents sur les chantiers de construction à une voiture avec un tuyau d’échappement chaud, en passant par des cigarettes jetées.

« J’aime dire que nous avons besoin de Smokey Bear dans les banlieues », a-t-elle déclaré. « Nous devons réfléchir à la façon dont nos activités quotidiennes peuvent contribuer aux allumages ou aux étincelles qui déclenchent des incendies de forêt. »

À moins que les gens n’arrêtent le changement climatique en réduisant les combustibles fossiles, les incendies de forêt menaceront les communautés, a déclaré Overpeck.

« Il ne fait guère de doute dans mon esprit que les conditions propices à de très mauvais incendies de forêt, qu’il s’agisse d’herbe ou de forêt, ne feront qu’empirer », a-t-il déclaré.

À mesure que de plus en plus de personnes se déplacent vers les zones où des incendies de forêt se produisent, la menace augmente.

« Nous construisons des villes et des infrastructures et ce n’est donc qu’une question de temps avant que des villes entières brûlent comme nous l’avons fait en Californie et des événements comme celui-ci au Colorado. »

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